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Entretien avec Gray of Greys of Westminster

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Grays of Westminster est un bastion de la scène photographique londonienne: quiconque se promenant sur le pont Victoria ou serpentant à travers Pimlico au cours des 30 dernières années sera tombé sur la devanture bleu foncé et prétendra fièrement `` Exclusivement Nikon! '' Et tout magasin de photographie qui a survécu aux trois décennies de la révolution numérique doit avoir un propriétaire spécial à la barre: dans ce cas, il s'agit de M. Gray Levett! Il a gentiment accepté de répondre à certaines de nos questions sur l'histoire de la boutique, sa relation personnelle avec la photographie, et où il voit l'avenir du film...


Bonjour Gray! Veuillez nous parler un peu de votre parcours photographique personnel. Comment êtes-vous entré dans l'industrie et qu'est-ce qui vous a attiré?

J'ai toujours été intéressé par la photographie et quand j'avais environ neuf ans  mes parents me ont acheté un Kodak Brownie 127 caméra rouleau de film. Au début de mon adolescence, je suis tombé  appareils photo compacts 35 mm bon marché. Cependant, ce n'est qu'en 1966 que je me suis retrouvé à faire des choix et des décisions concernant mon avenir après avoir vu le chef-d'œuvre provocateur de Michelangelo Antonionis, Exploser, qui a été nominé pour deux Oscars. Il mettait en vedette David Hemmings en tant que jeune photographe à la mode basé vaguement je comprends sur David Bailey se déroulant à Londres, photographiant avec un Nikon F qui a été le catalyseur. Le film comprenait la séquence de The Yardbirds, jouant dans un club londonien avec Jimmy Page plus tard de Led Zeppelin et Jeff Beck qui a précipité mon intérêt croissant non seulement pour la musique rock mais aussi pour la photographie en général et Nikon en particulier.lar.

Mon premier emploi dans le monde de la photographie a eu lieu à la fin de mon adolescence pour une entreprise appelée Hartle Photographic à Bournemouth. Le propriétaire n'était passeulementtrès bien informé sur les appareils photo et la photographie, mais possédait une psyché à l'ancienne qui poursuivait avec une conviction absolue le concept d'utiliser des méthodes traditionnelles de relations avec les clients de l'âge plus respectueux des années 1940. Il a travaillé comme un ancien commandant militaire lui-même et a soumis son personnel à un régime similaire, impliqué dans le nettoyage, l'époussetage et la présentation. Chaque jour, il entrait et me demandait de définir un terme photographique et, si j'hésitais, il me ratait et m'envoyait chercher un dictionnaire. Cependant, il ne suffit pas de se souvenir de ce que signifie un mot, il faut pouvoir le démontrer et l'appliquer. De plus, il fallait porter un costume décent, une chemise blanche, une cravate et des chaussures très polies. En plus de veiller à ce que chaque client soit traité avec respect et de lui offrir les plus hauts standards de service.

Gray Levett | Analogue Wonderland

J'écoutais l'émission de minuit de John Peels sur Radio 1, où il jouait le genre de groupes et d'artistes qui n'étaient pas joués ailleurs. Des groupes comme Pink Floyd, Jimi Hendrix, The Incredible String Band, Tyrannosaurus Rex plus tard T Rex avec Marc Bolan,n),  Led Zeppelin etc. John Peel était une grande comédie musicale  mon inspiration et par conséquent mon implication dans la photographie et l'équipement photographique ont évolué parallèlement à un intérêt croissant pour les groupes de blues et de rock de l'époque. J'ai travaillé dans le magasin d'appareils photo car cela me permettait d'acheter à prix réduit le SLR 35 mm que je ne pourrais pas me permettre autrement. Mais il était encore loin d'un Nikon F!

Tous les vendredis soirs, j'allais dans un club appelé le Ritz, une salle de bal des années 1950 aux fenêtres basses donnant sur la mer à Bournemouth..  Autant que j'aimais ça, je me suis vite rendu compte que le club avec un groupe de blues local essayant en vain d'intéresser et d'exciter une poignée d'étudiants pauvres qui soignaient une demi-pinte de bière blonde n'allait pas durer. J'ai décidé d'écrire à la direction et lui ai envoyé une liste des groupes que je pensais qu'ils devraient réserver.  À ma grande surprise, le gérant m'a répondu en disant qu'il était d'accord avec moi et la semaine suivante, sur la base de mes recommandations, Jethro Tull a joué devant une énorme foule à guichets fermés, en fait j'ai eu la chance d'entrer dans la salle! Ce lancement réussi a été suivi par des groupes comme Black Sabbath, Fleetwood Mac avec Peter Green Ten Years After, The Nice avec le virtuose du clavier Keith Emerson plus tard d'Emerson, Lake & amp; Palmer et bien d'autres. C'était une période juste avant que la plupart de ces actes ne deviennent très importants. Je me souviens que le gérant me disait ironiquement que nous ne pouvions pas nous permettre de réserver Pink Floyd car ils coûtaient 1000 la nuit!night!”

J'ai été présenté à Rod Stewart très tôt quand il jouait dans les clubs à travers le pays, soutenu par un groupe local de Southampton, The Soul Agents. Je lui ai acheté un verre et quand il m'a demandé si je venais dans le club pour voir le groupe, j'ai dit qu'après avoir payé nos boissons, je ne pouvais pas me le permettre. Pas de problème, dit Rod. Je leur dirai que vous êtes notre roadie! Je l'ai revu il y a quelques années dans la boutique et nous nous sommes souvenus de ces jours lointains. Sa carrière en était à ses débuts et il était fauché mais il adorait le défi et l'excitation.ment.


Toute anecdote impliquant l'achat d'un verre pour Rod Steward est assez spéciale! Alors what a été votre installation de photographie préférée, soit maintenant, soit votre préférée de tous les temps?

J'adore le Nikon D850 avec 14-24 mm, 24-70 mm et 70-200 mm. La nouvelle série d'appareils photo sans miroir Nikon Z a vraiment un impact et j'ai hâte d'en essayer un. J'ai une grande affection pour mon vieux Nikon F noir très abîmé qui se trouve sur l'étagère de mon bureau.


C'est un bel appareil photo. Dès le début, vous avez pris la décision de travailler exclusivement avec Nikon - un véritable leader de l'industrie de la photographie, mais il semble toujours courageux de ne pas vendre délibérément beaucoup de grands appareils photo concurrents. Qu'est-ce qui vous a donné la confiance que cette stratégie fonctionnerait?

J'avais passé quelques années à vivre et à travailler à Los Angeles à cheval sur le travail dans les domaines de la musique, du cinéma et de l'édition, mais après un certain nombre d'années, j'ai décidé de retourner au Royaume-Uni pour une visite chez ma sœur Susie à Londres.  J'ai emménagé dans une chambre de son appartement à Pimlico et j'ai pris un poste en tant que chef de la promotion pour un petit label indépendant qui avait également une société de location de claviers et quelques studios d'enregistrement. Cela m'a beaucoup plu mais il y avait toujours au fond de mon esprit le désir de faire quelque chose de spécial dans le monde photographique. Ma sœur Susie m'a offert une petite chambre à côté de la cuisine de son appartement pour travailler et j'en ai rassemblé 100 et placé de minuscules petites annonces peu coûteuses dans Photographe amateur magazine. La dure réalité, c'est que j'avais très peu d'équipement à vendre à l'époque, mais une marge de crédit d'un ancien employeur m'a aidé à me lancer dans le commerce d'équipement d'occasion. C'était une initiation intéressante. Au cours des une ou deux premières semaines, les téléphones ne sonnaient que quelques fois par jour, si j'avais de la chance, mais j'ai pris le temps d'étudier et de rechercher en profondeur le marché de la photographie d'occasion jusqu'à ce que nous ayons finalement réalisé des ventes suffisantes pour donner le entreprise de démarrage formel.  J'avais une petite pièce, pas d'argent, pas de caméras et une vieille porte transformée en bureau soutenu soit par deux classeurs rouges en métal plus deux chaises et un  Téléphone.

Il y avait des avantages bien sûr, avec une combinaison de frais généraux presque inexistants et ma connaissance préalable du travail dans le commerce de la photographie dans différents domaines, la restauration pour les photographes professionnels amateurs et assidus était une expérience précieuse. L'entreprise a constitué une clientèle restreinte mais régulière. Nous avons vendu Nikon, Canon, Minolta, Pentax, certains Leica, Hasselblad moyen format, Mamiya et Bronica. Au fur et à mesure que nous grandissions, nos clients sont devenus de plus en plus intéressés à nous rendre visite, il est donc devenu impératif d'envisager de déménager dans des locaux pour accueillir l'entreprise en expansion. Un magasin vacant a finalement été trouvé, un salon de coiffure à l'ancienne à Churton  Rue, Pimlico a appelé les barbiers blancs. De plus, selon la légende locale, les mêmes barbiers avaient été utilisés par Winston Churchill qui vivait à proximité pendant la Seconde Guerre mondiale.

Cela m'a frappé un jour de lecturePhotographe amateur qu'à cette époque, c'était un magazine assez épais et que les publicités formaient environ un tiers de son contenu et que nous n'offrions rien de spécial qui nous différenciait de tout autre revendeur, à part le fait que nous avions un stock minute et pas d'argent. Je savais que nous devions faire quelque chose ou nous disparaîtrions.   

La solution venait d'un domaine improbable. Par une journée très chaude de juillet 1991, je marchais le long de la Tamise dans les nouveaux Docklands, cherchant un abri contre la chaleur. Je me suis enfoncé dans l'un des nombreux grands entrepôts qui avaient été convertis en appartements coûteux au-dessus du rez-de-chaussée et en magasins en dessous, y compris des restaurants. J'ai acheté une bière fraîche et pendant que j'étais assis là, j'ai remarqué que tous les magasins, dont beaucoup offraient des marchandises chères, étaient vides. Ensuite, j'ai repéré un magasin appelé le magasin de Noël qui, même dans la canicule, était rempli de clients achetant des ornements et des décorations pour arbres de Noël. Malgré sa marchandise improbable pour la période de l'année, cette entreprise hautement spécialisée avait en quelque sorte attiré l'imagination d'un marché en récession et était en plein essor.

Je suis allé dans le magasin et j'ai parlé au gérant et il a dit que nous recevions tout le temps, les gens sont tellement surpris de nous voir qu'ils viennent, beaucoup de touristes et achètent des bibelots de Noël ou des cadeaux en souvenir de leur visite à Londres et nous sommes occupés presque tout le temps.

En réfléchissant à cela au cours de ma promenade le long de la Tamise, j'ai eu une de ces révélations sur la route de Damas. Pourquoi n'ai-je pas créé un point de vente exclusivement Nikon? Ainsi, une période de recherche a suivi qui a révélé qu'il ne semblait pas y en avoir nulle part ailleurs dans le monde offrant uniquement Nikon. J'avais toujours admiré Nikon pour leur superbe ingénierie et la qualité de leurs objectifs. Après quelques analyses, j'ai découvert que les périodes qui ont été particulièrement fructueuses pour nous au cours des années précédentes coïncident avec les périodes où nous avions eu affaire à plus d'équipement Nikon et à toute autre marque. Je souhaitais également créer un magasin d'appareils photo de classe mondiale, offrant un service sans pareil.ne.

C'est ainsi qu'est né l'idée que nous deviendrions un point de vente spécialisé pour les passionnés et les professionnels de Nikon. Ce serait un endroit qui vendrait des objectifs et des accessoires Nikon contemporains neufs et d'occasion, et un fournisseur exclusif pour le collectionneur de Nikon vintage, et un point focal pour les utilisateurs Nikon du monde entier. Cela signifierait également que le photographe pourrait acheter absolument tout ce dont il a besoin en termes d'équipement Nikon auprès d'une seule source. La réaction immédiate de mes contemporains dans le commerce n'a pas été favorable.  L'opinion générale semblait être que cela ne fonctionnerait jamais et que je serais en faillite dans les six mois. Plus ils me disaient que cela ne marcherait pas, plus j'étais déterminé à m'en assurer. Après tout, il y avait un certain nombre de magasins spécialisés dans le monde qui se spécialisaient dans Leica. Pourquoi ne pas devenir Grays of Westminster exclusivement à Nikonon?


Avec le recul cela semble évident mais j'admire toujours le saut!Vous vendez beaucoup de matériel et d'appareils photo d'occasion, mais aussi les versions et technologies les plus récentes. Avez-vous remarqué un changement dans le mélange entre les deux récemment, et si oui, pourquoi?

Je ne pense pas que le rapport entre les équipements d'occasion et les équipements neufs ait beaucoup changé, et si tel est le cas, seulement progressivement. Cependant, nous avons eu une autre vague de personnes qui ont acheté des corps F6 flambant neufs!

Il y a toujours ces photographes qui veulent quelque chose de frais; le dernier et le meilleur en matière de technologie de capteur ou d'optique, par rapport à ceux qui sont plus qu'heureux d'attendre l'arrêt de la caméra désirée pour pouvoir ensuite faire une bonne affaire. À l'heure actuelle, comme vous le savez, le film fait une résurgence massive , mais plutôt que de nous vendre plus de caméras de film que il y a quelques années, je dirais que la situation démographique à qui nous vendons a obtenu beaucoup plus jeune.


À votre avis, qu'est-ce qui intéresse le plus le photographe moderne? Quels sont vos clients qui demandent le plust?

Les professionnels veulent très certainement l'outil sur lequel ils peuvent compter pour réussir. Les photographes débutants veulent généralement le plus petit appareil photo qu'ils peuvent trouver qui leur produira la meilleure qualité d'image.

Nous constatons que les amateurs tombent dans les deux catégories je l' ai mentionné plus tôt des personnes à cheval de la dernière phase de la technologie par rapport à ceux qui utilisent encore heureusement un film ou des appareils photo numériques plus âgés, mais avec le système Z Nikon juste après avoir atteint son anniversaire d' un an , nous assistons à une beaucoup d'absorption dans ceux-ci!


Grays a plus de 30 ans et a survécu au passage du mix numérique analogique avec aplomb. Comment avez-vous géré le changement et où y a-t-il eu des moments particulièrement poiluss?

Jamais un jour ne se passe sans un moment poilu ou deux - c'est le charme de travailler dans une industrie qui est à la fois un mélange éclectique de créatifs sauvages et de types scientifiques studieux. Parce que la photographie est vraiment la combinaison un peu inhabituelle non seulement d'être esthétique, mais aussi d'être un sujet hautement technique, nous essayons de plaire à tout le monde à la fois avec notre vision un peu ancienne du service client, nos connaissances techniques et principalement notre personnel. Les membres du personnel sont tous des artistes, des photographes et des créatifs à part entière, tout en ayant suffisamment de connaissances sur les produits pour aborder même les questions techniques les plus délicates. En restant au fait des derniers développements tout en comprenant l'héritage de Nikon, je pense que nous avons la bonne combinaison d'éléments pour continuer au moins encore 35 ans!


Je dois admettre un intérêt direct dans cette prochaine question. Le rôle des petits magasins indépendants axés sur la communauté face aux mastodontes commerciaux ... Comment Grays continue-t-il à se démarquer dans un monde où la domination d'Amazonie est de plus en plus répandue??

En offrant une expérience que les grandes entreprises comme Amazon ne peuvent offrir, un service hautement personnalisé. Une personne amicale et bien informée à qui parler qui vous guidera à chaque étape de votre achat répondra à toutes les questions techniques et s'assurera que vous êtes entièrement satisfait de votre transaction.

Je nous vois comme une pièce de théâtre de détail et chaque matin nous levons les rideaux pour un nouveau jour et une nouvelle production très spéciale. Nous sommes basés  dans une jolie boutique d'époque, il n'y a pas de comptoirs, nous avons des bureaux et des chaises, personne ne porte de badge en plastique.

Vous vous demandez ce qu'est un magasin comme Grays of Westminster Est-ce un simple endroit pour acheter des choses, ou une fenêtre sur le monde Grays of Westminster a toujours été ce dernier, et depuis plus de 34 ans, ses vitrines ont accueilli une exposition en constante évolution de des images à couper le souffle prises par des photographes Nikon inspirés. Une fenêtre Greys of Westminster n'est pas là pour vous alerter des réductions de prix des appareils photo ou pour annoncer combien vous voudrez peut-être dépenser en objectifs. Au contraire, il reste résolument artistique, son objectif est d'inspirer et de captiver, peut-être de vous inviter à sortir votre appareil photo et à prendre des images pour la pure joie de la création et ensuite, si vous êtes si enclin, à partager ces images avec d'autres.s.

Alors que nous franchissons le territoire inconnu de notre trente-cinquième année, nous cherchons toujours à améliorer notre service. En notre cœur bat une passion intemporelle pour les plus hauts standards. Cela réside peut-être dans notre effort constant et inlassable de communiquer avec nos clients avec l'esprit, la courtoisie et l'enthousiasme empathique maintenant si souvent perdus pour le monde moderne, de s'occuper du détail parce que cela compte pratiquement, d'informer et de conseiller parce que nous pouvons enfin, offrir à chacun de nos clients la même grâce, la même volonté et les mêmes bonnes manières que nous croyons devoir à chaque client..

Grays of Westminster a bâti sa réputation sur la fourniture du meilleur de Nikon et un niveau d'excellence inégalé dans son service.


Quel a été votre point culminant personnel de la durée de vie des magasinsn?

Sans aucun doute devenir le premier magasin d'appareils photo à recevoir un blason du Her Majestys College of Arms. J'ai été complètement abasourdi que nous ayons obtenu cette reconnaissance..


C'est incroyable ... Et y a-t-il des points faibles particuliers! Ou des incidents mémorables où les choses ne se sont pas déroulées comme prévun?

Où commencer! Je me souviens très bien d'un homme marchant environ six ans après l'ouverture de la boutique. Vous vous rappellerez que c'était un salon de coiffure depuis plus de 100 ans je lui ai demandé comment je pourrais l'aider et  il m'a demandé un dos et des côtés courts! Quand j'ai expliqué que nous étions un magasin d'appareils photo et que nous étions là depuis plus de six ans, il s'est énervé et a dit que j'étais l'un de leurs meilleurs clients! Avec ça sortit en claquant la porte d'entrée derrière lui! L'ironie de sa déclaration était que s'il était l'un de leurs meilleurs clients et qu'il n'y était pas allé depuis six ans, comment se fait-il que ses cheveux ne tombent pas sous sa taille!ist!

Un autre type est entré et attendait d'être servi car nous étions très plutôt occupés.Je me suis excusé et j'ai dit que j'espère que cela ne vous dérange pas d'attendre car nous sommes plutôt occupés, mais je vous contacterai dès que possible, il a répondu que ce n'était pas un problème. Quand je suis venu le servir et lui ai demandé ce qu'il voulait, il m'a répondu que je voulais voir votre sélection de mouches. Notant la perplexité sur mon visage, il expliqua que les mouches devaient être utilisées pour la pêche à la mouche. Je lui ai fait remarquer que nous ne vendions que des appareils photo Nikon auxquels il a répondu que je me demandais ce que faisaient tous ces appareils photo dans le magasin d'articles de pêche!le shop!”  Certaines personnes, hélas, sont coupées des fruits de l'observation.


Ha! Il n'est donc pas prévu d'ouvrir une entreprise commune caméra / pêche alors?

Comment pensez-vous que les mondes de la photographie analogique et numérique coexisteront à l'avenir??

Je crois que le film continuera à se développer, tout comme le vinyle, avec des photographes et des étudiants sur film teintée dans la laine qui continueront à promouvoir son succès. En termes de numérique, il semble que les appareils photo sans miroir sont certainement l'avenir vers lequel de nombreux fabricants se tournent, y compris Nikon. Je m'attends à ce que des caméras plus petites et plus légères avec des performances qui font honte aux corps d'aujourd'hui seront bientôt une réalité.


Gray - merci BEAUCOUP pour votre temps. Assis ici avec Analogue Wonderland âgé de moins de deux ans, il est vraiment inspirant d'écouter un véritable vétéran de la vente au détail et - mis à part le divertissement de vos histoires - il y a beaucoup de choses sur lesquelles je réfléchis. Merci et voici encore 30 ans de Grays of Westminster!

Vous pouvez visiter Grays of Westminster au 40 Churton St, London SW1V 2LP ou sur leur site WebGris de Westminster. Ils sont également actifs surInstagram,Youtube,Facebook etTwitter